Friday, February 29, 2008

Single-Sex Public Education

An excellent and quite extensive piece on single-sex education in public schools in the U.S. in the New York Times newspaper. While there is a lack of scientific support to generalize single-sex education in the public school system, it seems like it works quite well in particular social environments. What is less clear is the extent to which neurological gender differences support it. Personally - read "based on purely subjective observations" - I think that in the particular cases where single-sex education has better academic outcomes that coed education, it seems to apply more to pupils in their early age and that with the coming of age coed education is far more preferable. Another observation I would like to make is that the article doesn't speak that much - rather not at all - about the possible downsides of single-sex education.

One thing that struck me in the article was the American public education system. While far from being a fully functional one, this particular example of single-sex education proves that in certain aspects the U.S. public education system offers enough space for experimentation in teaching models. This is a rare quality among public policies which must be safeguarded from any legislator's enthusiasm to impose a supposedly uniformly applicable model.

In the end I quote one of the final paragraphs of the article as it's final conclusion. But the seven previous pages definitely worth 30 minutes of your spare tame (or less if you're a fast reader, unlike me).

"That certainly appears to be the case for single-sex schools. The data do not suggest that they’re clearly better for all kids. Nor do they suggest that they’re worse. The most concrete findings from the research on single-sex schools come from studies of Catholic schools, which have a long history of single-sex education, and suggest that while single-sex schools may not have much of an impact on the educational achievement of white, middle-class boys, they do measurably benefit poor and minority students. According to Riordan, disadvantaged students at single-sex schools have higher scores on standardized math, reading, science and civics tests than their counterparts in coed schools. There are two prevailing theories to explain this: one is that single-sex schools are indeed better at providing kids with a positive sense of themselves as students, to compete with the antiacademic influences of youth culture; the other is that in order to end up in a single-sex classroom, you need to have a parent who has made what educators call “a pro-academic choice.” You need a parent who at least cares enough to read the notices sent home and go through the process of making a choice — any choice."

Wednesday, February 27, 2008

Links for Today

  • Who pays the VAT. A nice article in French published on the Ecopublix blog which brings nothing new and revolutionary, rather is explicit and elegant.
  • LOLCat Bible. Funny as hell, excellent for reading in small bits when you have 5 minutes to spare during the day. Genuine fun which beats any religious vs. atheist gritty confrontation. Here's the excellent section about Proof of Ceiling Cat and one of the very good awgooments not for Ceiling Cat :

"If Ceiling Cat wuz reel, He iz gud kitteh nd haz teh powerz to pwn evrywun. But if Ceiling Cat wuz gud kitteh, then He wants all teh kittehs to haz cheezburger. Nd if Ceiling Cat has powerz to pwn evrywun, He haz powerz tu gives all teh kittehs cheezburger. But sum kittehs no has cheezburger. :'( So Ceiling Cat iz not reel.

(Sum n00bs say this iz becoz Ceiling Cat gived us Free Will, and teh reel reason some kittehs no has cheezburger is becoz other kittehs yuze Free Willz tu steel cheezburger and eaten it--not Ceiling Cat's fault! But this splaination not plausibling: everycat knowz that cheezburger iz better than Free Will. kthxbye)"

Frica de a utiliza cuvantul "etnic"

Intro

Cei doi Sorini (Adam Matei si Ionita) vorbesc din nou despre autonomie si descentralizare in Romania. Primul in Adevarul, Autonomia starpeste separatismul, iar al doilea in Evenimentul Zilei, Care e problema cu autonomia. Discursul fiecăruia este centrat pe ideea de descentralizare administrativa a României, o autonomie aplicata uniform pe întreg teritoriul tarii si care sa nu aibă caractere etnice. Ambii folosesc argumentul nesustenabilitatii economice al Secuimii ca potenţiala regiune autonoma pentru a susţine o alta schema de descentralizare decât cea pe criterii etnice, Sorin Adam Matei mergand chiar un pas mai departe introducând o doza de ideologie despre care nu vad prea bine ce loc îşi are in chestiune:

"singura garanţie a integrităţii teritoriale româneşti pe termen lung este numai introducerea unei reale autonomii locale. Una ce nu trebuie să fie înţeleasă în termeni etnici"
Este perfect de inţeles de ce ambii insista atât de mult pe eliminarea chestiunii etnice din discuţia despre descentralizare - cu excepţia afirmaţiei lui SAM citată de mine - e firewall-ul cel mai bun într-o opinie publica din România in care se manifesta majoritar doua tendinţe opuse : aversiunea fata de orice discurs care atinge pana si tangential considerente etnice/naţionale si tentaţia de a cădea prada discursurilor cu tente naţionaliste. Astfel ambii îşi asigura un safety net care le conferă o doza ridicată de credibilitate fata de restul mass-mediei. Nu înseamnă ca este si abordarea optimală.

Parerea mea

Atât afirmaţia lui Sorin Adam Matei despre "garanta integrităţii teritoriale româneşti" cat si argumentul nesustenabilitatii economice al lui Sorin Ionita resping ideea unei regiuni autonome Secuiesti organizata in jurul actualelor judeţe Harghita si Covasna si presupun o alta decupare regionala - care in acest caz precis ar consta probabil în includerea Sibiului si a Brasovului într-o regiune care sa conţină atât Harghita cat si Covasna. Mai mult, citindu-l pe SAM deduc ca în nici una din potenţialele regiuni ale unei Romanii descentralizate populaţia etnic majoritara nu ar trebui sa fie de alta etnie decât cea româna pentru ca in cazul in care ar exista una, atunci ar avea toate incentives-urile sa se desprindă din statul român - aici probabil Sorin ar argumenta ca ideea lui de românism se extinde dincolo de etnicii români si i-ar include si pe etnicii maghiari de exemplu, ceea ce tine de domeniul utopiei după părerea mea.

Aceasta perspectiva nu ar rezolva problema autodeterminării minorităţilor naţionale deloc, doar ar deplasa-o probabil pe un plan regional. Eu susţin dreptul minorităţilor naţionale istorice de a se autoguverna, ceea ce mă face sa cred ca o soluţie de autonomie locala tocmai bazata pe criterii etnice este de preferat si compatibila cu coexistenta într-un acelaşi stat federal cu o alta etnie pe baza unui acord semnat de ambele părţi. Dar un astfel de criteriu etnic se poate aplica in România doar regiunii Secuimii unde populaţia maghiara este compacta si majoritara, nu si restului Transilvaniei sau al tarii, in schimb criteriul acordului, contractului, da. Cum spuneam si cu o alta ocazie, in Cluj diversitatea etnica este un plus in crearea unei identitati regionale puternice, deci problema se pune complet diferit fata de Secuime. Alta dificultate a aplicării uniforme in toată România a aceluiaşi model de descentralizare o reprezintă regiunile frontaliere si mă gândesc aici in special la Banat. Banatul ca regiune este transfrontalier, cuprinzând atât părţi din România cat si din Ungaria si din Serbia.

Argumentul economic al lui Sorin Ionita împotriva autonomiei Secuimii pare mai serios. Zic pare pentru ca are doua falii interesante, prima fiind creată chiar de el in fraza de final : "dar dacă oamenii vor lua la un moment dat o decizie în cunoştinţă de cauză, ceea ce până acum nu s-a întâmplat, pe ce motiv am putea să le respingem noi opţiunea?". A doua, dar corelata cu prima : vorbim despre doua judeţe sărace din Romania, Harghita si Covasna, care rămân subdezvoltate economic in ciuda faptului ca pe planul bugetar se număra printre beneficiarele redistribuirii bugetare centralizate din România. In cazul autonomiei, how worse can it get? Prima reacţie ar fi necesitatea unei administraţii locale mai competente, inafara oricărei discuţii despre autonomie. A doua este legata de modalitatea prin care se ajunge la acest obiectiv. Deplasarea centrului de redistributie bugetara de la Bucuresti la Brasov nu rezolva problema, in schimb deplasarea centrului direct in Secuime ar însemna o presiune sporită asupra politicienilor locali din partea populaţiei locale. Adaug : pe criterii etnice. Aici intra in joc situaţia minorităţii romane din zona, ale carei drepturi pot fi garantate de "contractul" pe care s-ar baza statul federal.

Concluzie

Elementul etnic nu trebuie exclus din discuţia despre regionalizarea Romaniei - la fel ca si tema identitatii regionale. In special cand vine vorba despre Transilvania. Reprezinta un plus si in abordarea economica, un motiv in plus pentru a nu-l abandona. Iar din punctul meu de vedere in spatiul actual al statului national unitar românesc si indivizibil este loc din belsug pentru un stat federal construit pe baza unui contract care sa tina cont de întreaga diversitate etnica a regiunii.

Monday, February 25, 2008

Links for Today

  • A great article in this week's The Economist magazine about Cuba's state of the nation in at the moment of Fidel Castro's leave from power, The comandante's last move. If you ever wondered what Romania was like back in 1989 - the year of the fall of the communist regime - then you will find in this article a quite accurate description even if it's about a country locate at the opposite side of the globe. There are numerous similarities, my favorite piece being the depiction of the underground economy which developed in a centrally planned communist state.
  • Judging by the winner of the Academy Award for Best Performance by and Actress in a Leading Role, Marion Cotillard, it seems like French culture is not dead yet. Personally I haven't seen the movie and I probably won't see it in the near future because my TODO list is already full, I just wanted you to know that I was waiting for a few good months to utter these words.